miércoles, 15 de octubre de 2014

La nave a Plutón tiene un segundo destino

Después de unos años de tensa búsqueda, por fin han encontrado un nuevo objetivo para la New Horizons, la misión de exploración de Plutón. Cuando la nave partió hacia por el entonces aún planeta, en 2006, se esperaba que después del encuentro con Plutón, podría aprovechar el viaje para visitar algún cuerpo del cinturón de Kuiper, objeto todavía no desubierto entonces.



Pasaron los años y no se encontraba ningún candidato que cumpliera con las condiciones necesarias para aprovechar la trayectoria de la nave. Este año 2014 se ha intensificado la búsqueda, ya que el encuentro con Plutón será el próximo 2015, y el tiempo se agotaba.

Gracias al uso del Telescopio Espacial Hubble, han encontrado un objeto para ese encuentro. En la intensa búsqueda llevada a cabo desde el mes de junio, encontraron 5 posibles candidatos para la visita, que fueron bautizados com PT1, PT2, PT3, PT4, PT5 (PT1 = "potential target 1").



Tras analizar la posición y órbitas de cada uno de ellos, descartaron a los números 4 y 5, quedando sólo los tres primeros. De esos tres, el PT1 es el que se ha escogido para la visita por ser el mejor posicionado, pero no es descartable que futuras observaciones del PT2 y PT3 hagan más interesante variar el destino final de la New Horizons, ya que hasta que no se produzca el encuentro con Plutón el año próximo, no se modificará la dirección de la nave para propiciar la visita al nuevo objetivo.

Imágenes del Hubble, del descubrimiento de PT1, del pasado 24 de junio de 2014
PT1 es un objeto de unos 35 o 40 km de diámetro, del cuál desconocemos la composición y el aspecto. Tanto él como Plutón, son objetos del cinturón de Kuiper, que nunca han recibido la vsita de una nave para su estudio. La llegada a ese nuevo cuerpo del cinturón de Kuiper, está prevista para finales de 2018 o principios de 2019, tras la visita a Plutón en año próximo. Sin duda, los años venideros serán clave para la comprensión de esta remota región del Sistema Solar.

Más información:
http://www.nasa.gov/mission_pages/newhorizons/main/
http://www.planetary.org/blogs/emily-lakdawalla/2014/10151024-finally-new-horizons-has-a-kbo.html

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