viernes, 5 de diciembre de 2014

La nave Orión hace su primer vuelo espacial

Hoy es un día histórico para la exploración espacial. La nave espacial Orión ha realizado su primer vuelo orbital terrestre. Será la nave con la que los astronautas podrán realizar el futuro viaje hasta Marte.


Aquí podemos ver un vídeo completo del lanzamiento:

sábado, 8 de noviembre de 2014

Espectacular imagen de un sistema solar en formación en torno a HL Tauri

Una imagen histórica, al menos para mí y para todos los que nos apasiona la Astronomía. Son muchos, muchos años, los que hemos imaginado la formación de planetas alrededor de una estrella recién nacida. Muchas las ilustraciones en libros y revistas: una joven estrella central, rodeada de unos anillos de polvo donde se irían esculpiendo por la acreción de materiales los futuros planetas.

Y por fin tenemos la prueba gráfica. La imagen ha sido obtenida por el observatorio ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), un conjunto de 66 antenas que operando por interferometría nos proporcionan unas imágenes del cielo sin precedentes.

HL Tauri y su disco de planetas en formación (Creditos: ESO/NAOJ/NRAO)
La estrella central es HL Tauri, una joven estrella situada a 450 años luz de distancia de la Tierra. La estrella está inmersa en una rica región de formación estelar en la constelación de Taurus. En la siguiente imagen podemos ver la zona más amplia como la captó el telescopio espacial Hubble, junto con la zona ampliada de observación de ALMA.

La zona de HL Tauri, donde podemos ver a esta estrella junto con algunas otras con discos de polvo a su alrededor. (Creditos: NASA/ESA/ESO/NAOJ/NRAO)
No cabe duda que es una imagen histórica y que la cantidad de datos y conclusiones que se podrán sacar de imágenes como las que ALMA nos está mostrando van a revolucionar las teorías de formación de planetas.

domingo, 2 de noviembre de 2014

¿Cómo de oscuro es un cometa? El albedo de los cuerpos

La cantidad de luz que reflejan los distintos cuerpos astronómicos, depende del material que cosntituya la superficie de los mismos. En astronomía, esto se mide con el albedo, que es el porcentaje de la radiación reflejada respecto de la radiación incidente. Una reflexión del 100% (1.00 en forma decimal) correspondería a la refexión de toda la radiación incidente.

De esta forma, según los materiales que conformen la superficie o la atmósfera de los objetos del Sistema Solar, los albedos serán distintos. Por ejemplo, el albedo de la Tierra es de 0.38, lo que quiere decir que refleja el 38% de la radiación incidente.



El cuerpo del Sistema Solar que tiene un albedo mayor es Encélado, satélite de Saturno. Tiene una superficie formada por hielo que se va regenerando contínuamente por medio de geiseres (ver entrada de verestrellas) , lo que hace que su albedo sea de 0.99 (refleja prácticamente toda la luz que recibe).
Encélado, satélite de Saturno

Algunos de los cuerpos más oscuros son los núcleos de cometas (Halley, 0.04) y la mayoría de los asteroides. Por ejemplo, los satélites de Marte, Phobos y Deimos, tiene un albedo de 0.06 (sólo reflejan el 6% de la radiación que reciben).
Phobos, uno de los satélites de Marte

Cómo curiosidad diremos que la Luna, nuestro satélite, tiene un albedo de 0.07, sólo refleja un 7% de la luz que recibe. ¿A que no lo parece, en esas noches de Luna llena tan brillante?


Visto todo lo anterior, la duda que nos surje de inmediato es que en las imágenes que estamos acostumbrados a ver, no apreciamos esas diferencias de brillo en los distinos cuerpos. Esto es debido únicamente a un efecto de contraste con el fondo de las mismas, ya que el fondo del cielo es negro y las fotografías están hechas para que el objeto se vea, con la exposición correcta.

Por ejemplo, cuando observamos el núcleo de un cometa desde corta distancia, como lo está haciendo la sonda Rosetta con el 67P/ Churyumov-Gerasimenko, nadie diría que es un cuerpo bastante oscuro. El cometa luce espectacular contra el fondo absolutamente negro.

El cometa 67P Churyumov-Gerasimenko captado por la Rosetta
Si pudieramos ver juntos a varios cuerpos de distintos albedos, podríamos apreciar reamente las diferencias en la reflexión de las distintas superficies. Esto es lo que podemos apreciar en la siguiente composición de imágenes que ha confeccionado la ESA para ilustrar este hecho:

¿Ves los cuatro objetos?
Bastante ilustrativa es la imagen, sin duda. Si ya es llamativo el poco brillo de nuestra Luna (sobretodo comparado con el brillante Encélado), lo es aún más la oscura forma de abajo a la derecha, donde se adivina la silueta del cometa 67P. Aquí se aprecian a la perfección las diferencias de albedo entre los distintos cuerpos. Tengamos esto en cuenta de ahora en adelante, cuando observamos las fantásticas fotografías que las distintas sondas nos regalan de los diferentes cuerpos de nuestro sistema planetario. Es sólo una cuestión de contraste con el fondo oscuro del espacio...

Y para terminar, una composición en la que se ha puesto al 67P junto a la ciudad de New York, para apreciar bien el tamaño del cometa y el brillo superficial del mismo comparado con un entorno que nos es familiar.
Impresionante.



viernes, 24 de octubre de 2014

jueves, 23 de octubre de 2014

AR12192, el mayor grupo de manchas en el Sol en varios años

Estos días tenemos un grupo de manchas en el Sol de un gran tamaño, el mayor de este ciclo de actividad. Recordemos que el ciclo de actividad solar presenta un período de 11 años. En este momento nos encontramos en el máximo del ciclo. Un máximo no demasiado elevado, pero eso no impide que aparezcan grandes grupos de manchas en la superficie del Sol, como el que en este caso nos ocupa.

Imagen desde el SDO del aspecto del Sol.
Tiene un tamaño comparable al del planeta Júpiter. Tanto, que es visible a simple vista, sin el uso de telescopios. Eso sí, hay que protegerse con un filtro adecuado. La aparición de grupos de manchas de gran tamaño en el Sol (visibles incluso a simple vista) es algo poco habitual, aunque en cada ciclo de actividad se suelen dar eventos como estos. Se podrá seguir durante algunos días más, mientras el hemisferio donde se encuentra este grupo sea visible.

Grupo activo, comparado con el tamaño de la Tierra
Sólo nos queda aprovechar la ocasión para observar un grupo como éste, ya que no sabemos cuando otra región podrá alcanzar tan grandes dimensiones. Y si además sois de los afortunados de estar en la zona donde hoy veáis el eclipse de Sol, las fotografías que toméis tendrán un plus añadido de belleza con el contraste entre el disco negro de la Luna eclipsante y este inmenso grupo de manchas.

Estaremos atentos a las imágenes que vayan llegando por la red.

miércoles, 15 de octubre de 2014

La nave a Plutón tiene un segundo destino

Después de unos años de tensa búsqueda, por fin han encontrado un nuevo objetivo para la New Horizons, la misión de exploración de Plutón. Cuando la nave partió hacia por el entonces aún planeta, en 2006, se esperaba que después del encuentro con Plutón, podría aprovechar el viaje para visitar algún cuerpo del cinturón de Kuiper, objeto todavía no desubierto entonces.



Pasaron los años y no se encontraba ningún candidato que cumpliera con las condiciones necesarias para aprovechar la trayectoria de la nave. Este año 2014 se ha intensificado la búsqueda, ya que el encuentro con Plutón será el próximo 2015, y el tiempo se agotaba.

Gracias al uso del Telescopio Espacial Hubble, han encontrado un objeto para ese encuentro. En la intensa búsqueda llevada a cabo desde el mes de junio, encontraron 5 posibles candidatos para la visita, que fueron bautizados com PT1, PT2, PT3, PT4, PT5 (PT1 = "potential target 1").



Tras analizar la posición y órbitas de cada uno de ellos, descartaron a los números 4 y 5, quedando sólo los tres primeros. De esos tres, el PT1 es el que se ha escogido para la visita por ser el mejor posicionado, pero no es descartable que futuras observaciones del PT2 y PT3 hagan más interesante variar el destino final de la New Horizons, ya que hasta que no se produzca el encuentro con Plutón el año próximo, no se modificará la dirección de la nave para propiciar la visita al nuevo objetivo.

Imágenes del Hubble, del descubrimiento de PT1, del pasado 24 de junio de 2014
PT1 es un objeto de unos 35 o 40 km de diámetro, del cuál desconocemos la composición y el aspecto. Tanto él como Plutón, son objetos del cinturón de Kuiper, que nunca han recibido la vsita de una nave para su estudio. La llegada a ese nuevo cuerpo del cinturón de Kuiper, está prevista para finales de 2018 o principios de 2019, tras la visita a Plutón en año próximo. Sin duda, los años venideros serán clave para la comprensión de esta remota región del Sistema Solar.

Más información:
http://www.nasa.gov/mission_pages/newhorizons/main/
http://www.planetary.org/blogs/emily-lakdawalla/2014/10151024-finally-new-horizons-has-a-kbo.html

lunes, 13 de octubre de 2014

El misterioso peñasco sobre la superficie del cometa

Cuando estamos a menos de un mes para que el aterrizador Philae se pose sobre el cometa 67/P, el repertotio de imágenes de su superficie va creciendo (eso si, no tan rápido como nos gustaría), y los niveles de detalle van en aumento.

Las vistas que nos ofrece la sonda Rosetta del cometa Churyumov-Gerasymenko son espectaculares. Y como ejemplo de ellas, nos vamos a centrar en un peñasco de unos 45 metros que se encuentra sobre la superficie del cometa.

Pedrusco de unos 45 m sobre la superficie del 67/P. [Créditos: ESA/Rosetta/MPS for OSIRIS Team]
Es una de las rocas sueltas más grandes que se han localizado en la superficie del cometa. Ha sido bautizada como Keops, un homenaje a la famosa gran pirámide de Egipto. Todos los accidentes geográficos del cometa, están siendo bautizados con nombres procedentes del antiguo egipto, siguiendo con el mismo espíritu de la misión que lleva por nombre Rosetta, como la famosa piedra que permitió comenzar a comprender los jeroglíficos.

Esta roca, se encuentra encuadrada junto a otras en una zona de relieve bastante suave. En la fotografía siguiente podemos ver el entorno en el que se encuentra:

Imagen dela zona, tomada a 140km de distancia [Créditos: ESA/Rosetta/MPS for OSIRIS Team]
El cómo se han originado este tipo de rocas aisladas es todavía un misterio, destacan brillantes en un entorno bastante oscuro. Sin duda las próximas semanas y meses serán claves para comprender mejor su origen y dinámica, cuando la sonda Rosetta haga sobrevuelos a muy baja altura sobre el terreno.

Mas información:
http://sci.esa.int/rosetta/
http://blogs.esa.int/rosetta/
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