viernes, 10 de julio de 2015

Plutón, el nuevo "planeta" rojo

A pocos días de que la sonda New Horizons llegue a Plutón, las imágenes se van sucediendo, cada vez más cercanas y nítidas. Y las vistas de este lejano planeta enano y sus satélites son espectaculares. Lo primero que llama la atención es el color rojizo de su superficie.

Imagen de Plutón del pasado 7 de julio.

Además de ese color rojizo de Plutón, también se aprecia bien en las fotografías de conjunto que su luna principal, Caronte, tiene un albedo superficial menor que el planeta enano.

En la última fotografía recibida, cuando la New Horizons se encontraba a menos de 5 millones de km de su objetivo, se pueden ver a Plutón y Caronte flotano en la inmensidad del espacio. Simplemente alucinante:

Imagen del pasado día 8 de julio de la New Horizons. Se aprecia a Plutón y Caronte
Como podemos ver, la diferencia de tamaño entre Plutón y su satélite principal es bastante pequeña, mucho más parecidos que en el caso nuestro con la Luna. Plutón, además del satélite Caronte, cuenta con otros varios satélites más de un tamaño menor, que se han ido descubriendo en los últimos años.

Plutón y sus lunas conocidas (foto: Telescopio Hubble)
El sobrevuelo de la sonda New Horizons del sistema plutoniano, tendrá lugar el próximo día 14 de julio. La nave espacial partió de la Tierra hace casi diez años. Ha estado viajando por el Sistema solar desde entonces hasta el encuentro con Plutón.

Recreación del encuentro de la New Horizons con Plutón


New Horizons from James Malcolm on Vimeo.

Después del encuentro con Plutón, la sonda continuará viaja hasta su siguiente encuentro con otro objeto del cinturón de Kuiper.
El último paquete de datos y fotos antes del encuentro los recibiremos el próximo lunes. Esperemos que todo vaya bien, ya que no hay una segunda oportunidad para el encuentro. Estaremos expectantes a los datos y fotografías que nos vaya transmitiendo.

jueves, 2 de julio de 2015

El origen de los chorros del 67P

En las últimas fotografías publicadas por la ESA, procedentes de la sonda Rosetta que está orbitando alrededor del cometa Curyumov-Gerasimenko, se puede visualizar como unas depresiones o pozos en la superficie, están emitiendo esos chorros de materiales que se observan en las imágenes de mayor campo de la cámara NAVCAM.

Imagen de la NAVCAM de Rosetta, de los chorros expulsados por el 67P
Las imágenes más detalladas de la cámara OSIRIS, nos muestran con gran detalle esos pozos que están emitiendo chorros de materiales del cometa activo. La actividad de esos pozos es bastante elevada y continúa incrementándose, dada la proximidad del cometa al perihelio.


Se especula con el mecanismo de formación de las cuevas y los chorros. Lo más probable es que todo comience con la sublimación del CO2 y el CO del interior del cometa por el calentamiento provocado por el acercamiento al Sol, formando bolsas de gas. Si esas bolsas de gas están cerca de la superficie del cometa, el techo se derrumbaría formando cuevas de unos 200 m de diámetro y 200 de profundidad. Al quedar expuestos a la luz olar nuevos hielos, estos se sublimarían arrastrando con ellos todo tipo de partículas, formando los chorros que se observan en el cometa.


Con el paso del tiempo, esos pozos se irían haciendo cada vez más anchos y menos profundos, por lo que cuanto más abruptos y profundos veamos los pozos, más jóvenes deben ser.
Estaremos atentos a las nuevas imágenes y datos que lleguen del cometa qe continúa incrementando su actividad. ¿Podremos ver la formación de una nueva cavidad? las próximas semanas y meses lo veremos.

viernes, 22 de mayo de 2015

Saturno en oposición, mayo de 2015.

Esta noche Saturno se encontrará en oposición. Esto solo podemos observarlo en los planetas que tengan una órbita exterior a la Tierra (Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno).


Sucede una vez cada año, aproximadamente y quiere decir que Saturno estará en su máxima aproximación a la Tierra y que las condiciones de observación serán las mejores.

Planeta exterior en oposicón
El momento exacto de la oposición será el 23 de mayo de 2015 a las 2h00m UTC. Evidentemente, la diferencia entre el día de la oposición y varios días anteriores y posteriores es insignificante, por lo que cuando hablamos de temporada de observación de Saturno abarca bastantes días centrados en esta fecha.

Cuando un planeta está en oposición es visible durante toda la noche. Sale por el E cuando el Sol se está poniendo por el O. La mayor altura en el cielo la alcanzará a medianoche mirando hacia el S. Se encontrará al norte de Scorpius, con una magnitud de +0.0 compitiendo con la estrella más brillante de la zona (la rojiza Antares). Es muy fácilmente localizable por su color blanco-amarillento y porque no parpadea como si lo hacen las estrellas.

Posición de Saturno, cerca de las pinzas del Escorpión. (Fuente: Stellarium)
Si la observación la hacemos con unos prismáticos, podremos apreciar que no es un cuerpo puntual ni esférico, lo veremos como alargado. Es con un telescopio, cuando podremos apreciar y disfrutar más de la visión del auténtico "Señor de los Anillos". El diámetro aparente con el que lo observaremos a través de un telescopio es de 19" y si contamos los anillos, no vamos ya a los 42".

Cambio de orientación de los anillos. (Fuente: Telescopio Hubble)
La orientación de los anillos cuando los observamos desde la Tierra va cambiando cada año. el ciclo completo de orientaciones se repite cada 30 años aproximadamente (el tiempo que tarda Saturno en completar una órbita al Sol).

Posición de los anillos durante 30 años (1995-2015)
Por eso cada año, la visión es diferente al anterior. Dos veces en ese ciclo los anillos parecen desaparecer, porque se presentan de perfil. En estos momentos nos encontramos en la posición que hace que se vean abiertos casi en su ángulo máximo, por lo que los podremos disfrutar al máximo de ellos.

También podemos dar un vistazo a los satélites principales. La noche del 22 al 23 de mayo la disposición de los satélites será la siguiente:

Posición para la medianoche del 22 al 23 de mayo (Fuente: Stellarium)
Como son posiciones cambiantes, os dejo un enlace de la Agrupación Astronómica Vizcaína donde podréis calcular la posición de las lunas para la fecha que queramos. También se puede cambiar la orientación según el instrumento que usemos para la observación:

Sólo nos queda disfrutar de esta campaña de observación de Saturno, que ya está a su mitad. Aún nos quedan bastantes semanas por delante de buena observación. Y para terminar no me puedo resistir a poner algunas imágenes de Saturno de la sonda Cassini, sin duda una de las misiones espaciales que más éxito ha tenido y está teniendo en toda la historia:











¡Suerte y cielos despejados!


domingo, 17 de mayo de 2015

Hablando de tamaño: los planetas y las estrellas

La diversidad de tamaños de los cuerpos celestes es muy grande. A menudo es difícil hacerse una idea de ese hecho si no comparamos imágenes o simulaciones a la misma escala. En este post quiero enseñar unas imágenes y vídeos donde de manera muy visual podemos hacernos una idea de las diferencias de escala en el enorme zoo cósmico que es el Universo.

Empecemos con los planetas. Veamos una imagen donde aparecen a escala todos los planetas del Sistema Solar.


Se puede ver claramente la diferencia entre los planetas gaseosos (Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno) y los rocosos (Tierra, Venus, Marte y Mercurio).

Pero, ¿qué sucede si comparamos a los planetas con nuestro Sol? Veamos que son bastante pequeños comparamos con nuestra estrella.


La siguiente pregunta que nos hacemos es: ¿Cómo es de grande nuestra estrella? El Sol es una estrella de tipo medio, las hay más grandes y más pequeñas. En la siguiente comparativa, lo vemos junto a otras estrellas mayores que él.


Si crees que Arturo (alfa Boo) es muy grande, las hay todavía más grandes, veamos::


Y esto continuaría aún más...

El el vídeo siguiente, podemos ver una comparativa desde nuestro planeta hasta la estrella más grande conocida. Seguramente ya lo has visto, pero merece la pena recordarlo:



Para terminar, os dejo un par de vídeos, donde se simula el aspecto que tendría nuestro cielo si cambiáramos a nuestro Sol por otras estrellas de tamaño y color diferente:


¿Y si colocamos los planetas en nuestro cielo, en la posición que ocupa nuestra Luna? este sería el resultado:


Espero que después de estas imágenes y vídeos,  ahora ya podamos hacernos una idea más aproximada de la gran variedad de tamaños que podamos encontrar entre los planetas y las estrellas.

viernes, 15 de mayo de 2015

Las manchas brillantes en Ceres, son reflejos del Sol

Tras completar la primera órbita de observación del planeta enano Ceres, los científicos de la NASA han llegado a la conclusión de que los puntos brillantes son "el reflejo de la luz del Sol en un material muy reflectante de la superficie, posiblemente hielo".


Créditos: NASA/JPL-CALTECH/UCLA/MPS/DLR/IDA
Las imágenes las obtuvo la sonda Dawn durante el último mes, a una distancia orbital de unos 14000 km. Desde el 9 de mayo y hasta el 6 de junio, la nave encenderá sus motores iónicos que harán que baje su altura orbital a unos 4400 km, completando órbitas a Ceres cada 3 días.

Créditos: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA / montaje: Tom Ruen


Desde esa posición privilegiada, confeccionará un detallado mapa de la superficie del planeta enano, para comprender mejor su pasado e historia geológica, y podremos apreciar con más detalle estas zonas brillantes que están reflejando la luz solar.

Os dejo también un espectacular gif donde podemos ver una secuencia de imágenes centradas en las manchas brillantes durante todo el giro de Ceres:



Habrá que estar atentos a las nuevas fotografías que serán realizadas en la nueva órbita mucho más cercana al planeta enano.



domingo, 29 de marzo de 2015

Nova Sagitarii 2015 No.2

Recientemente se ha descubierto una Nova en la constelación de Sagitarius. Es bastante brillante, estando ya bastantes días por debajo de la 6ª magnitud, lo que la hace accesible a cualquier instrumento, siendo posible su contemplación incluso a simple vista, dependiendo de la calidad del cielo.
Fue descubierta por John Seach, desde Australia, el pasado 15 de marzo, usando una reflex con un objetivo de 50mm. Brillaba con una magnitud de +6.

Animación antes-después de la aparición de la nova.
Crédito: Ernesto Guido and Nick Howes
Pese al nombre de nova, este fenómeno no tiene nada que ver con la formación de una estrella nueva. Este tipo de eventos sucede cuando en una pareja de estrellas, una enana blanca (objeto muy compacto) absorbe hidrógeno desde su estrella compañera. Cuando el hidrógeno acumulado alcanza la temperatura-presión que hace posible la fusión, se produce una colosal explosión termonuclear, expulsando todo ese material al exterior. Este súbito aumento de brillo es lo que presenciamos como una nova.

Diagrama de la formación de una nova. Crédito: NASA

En este caso, la nova ha aparecido en Sagitarius, una región muy rica en estrellas, cercana al centro de nuestra galaxia. Se encuentra en el centro del asterismo conocido como la tetera. Para poder verla hay que esperar hasta bien entrada la madrugada, ya que Sagitarius sale bastante tarde en esta época del año. Veamos un mapa de la zona:

Aspecto del cielo donde se encuentra la nova. Fuente: Stellarium

En el siguiente mapa, podemos ver con más detalle la zona de la tetera donde se encuentra la nova. Se representan también las magnitudes de algunas estrellas para poder comparar con ellas el brillo de la nova. Las magnitudes se dan sin el punto decimal (32=magnitud 3,2) para evitar confusiones entre punto decimal y estrellas.


Localización de la nova y magnitudes de estrellas de comparación. Fuente: Stellarium
Han tenido que pasar varios días debido a las nubes y lluvias continuas (que también arruinaron el clipse de Sol) para poder ver la nova. Desde Paterna, mi lugar de observación (demasiado cerca del núcleo de Valencia) y pese a la contaminación lumínica, se puede observar sin problemas, incluso se aprecia a simple vista. La vista con binoculares es perfecta.

La magnitud que calculé para la nova es de +5,27 estando bastante de acuerdo con las estimaciones que podemos ver en la curva de luz de la AAVSO:



También pude fotografiarla, pese al cielo lumínicamente contaminado. Hice 17 tomas light y 5 dark, que posteriormente apilé con DeepSkyStacker que dan como resultado una exposición de 2min50s. En la siguiente foto podemos ver el resultado.

Nova Sgr 2015 No.2 desde Paterna (Valencia). 29-marzo-2015
Canon EOS 500D, 50mm. Suma de 17 exposiciones, 2min50s. de exposición.
Animo a todos a intentar observarla y seguir su evolución los próximos días y semanas e ir viendo como va evolucionando su brillo.

¡Suerte y cielos despejados!

domingo, 8 de marzo de 2015

Eclipse de Sol del 20 de marzo de 2015

Estamos a menos de dos semanas del próximo elipse de Sol, que será parcial o total según la zona del planeta desde la que lo observemos. Recordemos que un eclipse de Sol sucede cuando la Luna se interpone entre nosotros y el Sol, ocultando parcialmente o totalmente a nuestra estrella.

Tendrá lugar la mañana del próximo día 20 de marzo. En el siguiente diagrama, podemos ver la trayectoria que seguirá la sombra sobre la superficie de nuestro planeta:




Como vemos en los anteriores gráficos, la zona de totalidad del eclipse estará situada en el Atlántico norte, tocando tierra en algunas remotas islas, como el archipiélago de las Islas Feroe. Más hacia el sur, el eclipse será parcial.
En el siguiente mapa, podemos ver de manera más sencilla las diferencias entre los distintas zonas de observación:


En España, la magnitud del eclipse oscilará entre 0,65 y 0,80 (ocultación de entre el 65% y el 80%). Como vemos en el mapa siguiente, la zona de Sol ocultada será bastante considerable, tanto mayor cuanto más al norte nos encontremos.



El eclipse tendrá lugar a primera hora de la mañana de viernes 20 de marzo. Comenzará sobre las 9h, el máximo será pasadas las 10h y finalizará pasadas las 11h. Habrá ligeras variaciones según la localidad del observador.

A modo de ejemplo veamos algunas ciudades (hora oficial peninsular):

LocalidadH. inicioH. máximoH. final
Alicante9:0410:0811:18
Barcelona9:1110:1611:27
Valencia9:0510:1011:20
La Coruña9:0510:0911:17
Cadiz8:579:5911:06

Las horas de comienzo, máximo y final del eclipse para todas las capitales de provincia españolas, las podemos ver en la siguiente tabla (están dadas en hora oficial peninsular, UTC+1)


Es importante recordar que ante todo NUNCA se ha de observar directamente al Sol sin la protección adecuada (independientemente de que haya eclipse o no). Lo más seguro es optar por la proyección de la imagen solar o el uso de filtros apropiados para este tipo de observaciones.
El aspecto que tendrá el Sol visto desde Madrid sera el que vemos en la siguiente imagen. Para el resto de localidades, variará ligeramente. Más Sol cubierto cuanto más al norte de Madrid, menos Sol cubierto cuanto más al sur.

Aspecto del Sol eclipsado desde Madrid. Fuente:OAN

Estamos contando lo días que faltan para este evento que seguro no nos dejará indiferentes. Esperemos que el tiempo atmosférico nos acompañe y podamos disfrutar del eclipse.

Foto del eclipse parcial de Sol de 2013.

¡Suerte y cielos despejados!


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